El Gran Retratista Africano

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por Alexander Stuparich

Seydou Ke√Įta naci√≥ alrededor de 1921 en Bamako, capital de la Rep√ļblica de Mali. Fot√≥grafo autodidacta, sus retratos ganaron una reputaci√≥n de excelencia en toda √Āfrica Occidental. Inventivo y muy moderno, su √©nfasis en los componentes esenciales de la fotograf√≠a de retrato luz, sujeto, encuadre establece firmemente a Ke√Įta entre los maestros del g√©nero del siglo XX.

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Las fotograf√≠as de Seydou Ke√Įta retratan elocuentemente a la sociedad de Bamako durante su era de transici√≥n de una colonia francesa cosmopolita a una capital independiente. Inicialmente entrenado para seguir el oficio de carpintero de su padre, la carrera de fot√≥grafo de Ke√Įta la inici√≥ en 1935 un t√≠o quien le regal√≥ su primera c√°mara, una Kodak Brownie Flash, que hab√≠a comprado durante un viaje a Senegal.

Durante su adolescencia, Ke√Įta domin√≥ los desaf√≠os t√©cnicos del trabajo con la luz y la impresi√≥n. Luego de su per√≠odo de aprendizaje inicial fotografiando a su familia, amigos y a los clientes de su padre, Ke√Įta instala un estudio al aire libre en el patio de otra familia, donde alquilaba una habitaci√≥n.

Untitled, 1952/55, Modern gelatin silver print. ¬© Seydou Ke√Įta/SKPEAC, courtesy The Jean Pigozzi African Art Collection

En la d√©cada siguiente compr√≥ dos c√°maras m√°s y en 1948 adquiri√≥ una c√°mara usada y con el obturador roto de 13×18 pulgadas. El formato m√°s grande no solo ofreci√≥ un grado excepcional de resoluci√≥n sino que tambi√©n hizo posible que Ke√Įta hiciera impresiones de contacto de alta calidad sin la ayuda de una ampliadora.

Principalmente iluminados por la luz del sol, todos sus retratos de 1949 a 1962 fueron tomados con esta c√°mara, que Ke√Įta domin√≥ quitando la tapa del objetivo durante un per√≠odo de tiempo preciso para exponer correctamente la pel√≠cula. Por razones econ√≥micas, solo disparaba una toma para lograr cada fotograf√≠a.

Sus numerosos clientes se sintieron atra√≠dos por la calidad de sus fotograf√≠as y su gran sentido de la est√©tica. Muchos eran hombres j√≥venes, vestidos con ropa de estilo europeo. Algunos clientes trajeron art√≠culos con los que quer√≠an ser fotografiados, pero Ke√Įta tambi√©n tuvo una selecci√≥n de ropa y accesorios europeos que puso a su disposici√≥n en su estudio. Las mujeres llegaban con t√ļnicas sueltas que a menudo les cubr√≠an las piernas y la garganta, y solo comenzaron a usar atuendos occidentales a fines de los a√Īos sesenta.

Untitled, 1948/54, Modern gelatin silver print. ¬© Seydou Ke√Įta/SKPEAC, courtesy The Jean Pigozzi African Art Collection

Para promocionar su negocio, aplic√≥ el sello ‚ÄúPhoto Ke√Įta Seydou‚ÄĚ en la parte posterior de las im√°genes y contrat√≥ asistentes para que fueran en busca de nuevos clientes en el mercado y la estaci√≥n de tren cercanos.

Por 1952 su estudio en Bamako ya era un negocio exitoso, consolid√°ndose como retratista de renombre local. Sirviendo a clientes de √©lite y clase media, sus im√°genes a menudo resaltan el estado socioecon√≥mico idealizado o imaginado de sus modelos mediante la inclusi√≥n de accesorios: ropa y objetos cosmopolitas, radios, tel√©fonos, bicicletas, relojes, bol√≠grafos, motocicletas, y, a veces, su propio autom√≥vil. Renovar√≠a estos accesorios cada pocos a√Īos, lo que luego le permiti√≥ establecer una cronolog√≠a de su trabajo.

Para formalizar el escenario al aire libre, Ke√Įta emple√≥ con regularidad fondos con patrones ricos que agregan movimiento y energ√≠a visual a sus im√°genes. Us√≥ un punto de vista bajo y una composici√≥n angular para resaltar expresiones faciales seguras y las posturas relajadas de sus clientes. Paralelamente a su pr√°ctica de estudio, Ke√Įta visit√≥ las casas de la gente para componer retratos y viaj√≥ a pueblos rurales para tomar fotograf√≠as de identificaci√≥n.

Untitled, 1953/57, Modern gelatin silver print. ¬© Seydou Ke√Įta/SKPEAC, courtesy The Jean Pigozzi African Art Collection

El a√Īo 1960 es el fin de la era colonial para la regi√≥n y Mali se independiza de Francia. Se establece un Estado unipartidista de orientaci√≥n africanista independiente y socialista con fuertes lazos con la Uni√≥n Sovi√©tica, el que lleva a cabo una amplia nacionalizaci√≥n de los recursos econ√≥micos. El gobierno socialista reci√©n instalado nombra a Ke√Įta su fot√≥grafo oficial.

Ke√Įta comienza a trabajar para el gobierno y su primera asignaci√≥n consiste en tomar ‚Äúfotos policiales‚ÄĚ de los prisioneros en el cuartel general de polic√≠a. (Estas im√°genes resultaron supuestamente destruidas en un incendio durante las escaramuzas de un golpe de estado). Mientras, el estudio queda en manos de su hermano Lacina, su hijo Mamadou y los asistentes Abdoulaye y Mouris. Empero, con el creciente deterioro econ√≥mico y escasez de bienes y servicios propios del socialismo el negocio tambalea. Cuando Ke√Įta se retira finalmente del estudio en 1977, su equipo hab√≠a sido robado, lo que lo llev√≥ a transformar el espacio en un garaje.

Untitled, 1948/54, Modern gelatin silver print. ¬© Seydou Ke√Įta/SKPEAC, courtesy The Jean Pigozzi African Art Collection

Seydou Ke√Įta fue descubierto en Occidente en la d√©cada de 1990. Su archivo de m√°s de 10.000 negativos fue saliendo a la luz gradualmente. En 1992, los fot√≥grafos franceses Bernard Descamps y Fran√ßoise Huguier junto al galerista Andr√© Magnin llegan a Bamako en busca de Ke√Įta, cuyo trabajo hab√≠a sido presentado sin identificaci√≥n autoral en la exposici√≥n ‚ÄėAfrica Explores: 20th Century African Art‚Äô (1991) en el New Museum of Contemporary Art de Nueva York.

Al a√Īo siguiente, las fotograf√≠as acreditadas de Ke√Įta son presentadas por primera vez al p√ļblico extranjero por Huguier y Descamps en los Rencontres internationales de la Photographie en Arles, Francia. Posteriormente, Ke√Įta realiz√≥ sesiones de moda para Harper‚Äôs Bazaar y el dise√Īador franc√©s Agn√®s b, alcanzando el reconocimiento internacional. Su primera exposici√≥n individual tuvo lugar en 1994 en Par√≠s en la Fondation Cartier. A esto le siguieron muchas otras en varios museos, galer√≠as y fundaciones de todo el mundo.

¬© Seydou Ke√Įta/SKPEAC, courtesy The Jean Pigozzi African Art Collection

El trabajo de Ke√Įta ha aparecido en numerosas exposiciones, incluyendo el Guggenheim, Kunsthalle Wien, MoMA, Kunst Palast de D√ľsseldorf, Hayward Art Gallery de Londres, Centre Georges Pompidou y Johannesburg Art Gallery. Sus monograf√≠as incluyen Seydou Ke√Įta (1997) y Seydou Ke√Įta Photographs (2011). Sus fotograf√≠as tambi√©n se han presentado en festivales y bienales internacionales en Bamako (1994), S√£o Paulo (1998) y Madrid (1999). En honor a los logros de toda la vida de Ke√Įta, el gran premio Rencontres de Bamako recibe el nombre de Premio Seydou Ke√Įta. Ke√Įta muri√≥ en Par√≠s el 22 de noviembre de 2001.

Ya sea fotografiando individuos, familias o asociaciones profesionales, Ke√Įta equilibr√≥ un estricto sentido de formalidad con un notable nivel de intimidad con sus sujetos.

Sobre su pr√°ctica en el estudio, Ke√Įta coment√≥: ‚ÄúEs f√°cil tomar una foto, pero lo que realmente marc√≥ la diferencia fue que siempre supe c√≥mo encontrar la posici√≥n correcta y nunca me equivoqu√©. La cabeza ligeramente girada, una cara seria, la posici√≥n de las manos‚Ķ era capaz de hacer que alguien se viera realmente bien‚ÄĚ.

Untitled, 1953/57, Modern gelatin silver print. ¬© Seydou Ke√Įta/SKPEAC, courtesy The Jean Pigozzi African Art Collection

Ke√Įta hizo todo lo posible para resaltar la belleza de sus sujetos y los patrones brillantes de sus fondos demostraron ser un contraste particularmente efectivo. Trabaj√≥ de forma intuitiva, reinventando la fotograf√≠a de retratos a trav√©s de su b√ļsqueda de una precisi√≥n extrema. Ahora es universalmente reconocido como el padre de la fotograf√≠a africana y considerado uno de los grandes fot√≥grafos del siglo XX.

Con referencias biográficas de André Magnin y Candace M. Keller. Agradecimientos a Elisabeth Whitelaw, Collection manager CAAC РThe Jean Pigozzi Collection of African Art.


Acerca del Autor:

Alexander Stuparich es editor de CAPTION Magazine para Norteamérica y Asia.

Sitios Web:

The Jean Pigozzi African Art Collection

caacart.com

instagram.com/caacart

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© 2019 Caption Magazine. ISSN 0716-0879